20 ans plus tard, les survivants du 11 septembre souffrent toujours de la poussière toxique | comment les choses fonctionnent

11 septembre

De la poussière toxique a plané dans l’air autour de Ground Zero pendant plus de trois mois après les attentats terroristes du 11 septembre. Anthony Correia/Getty Images

L’attaque terroriste du 11 septembre contre le World Trade Center à New York a entraîné la mort de 2 753 personnes dans et autour des tours jumelles. Après l’attaque, plus de 100 000 premiers intervenants et agents de récupération de tous les États américains, ainsi que quelque 400 000 résidents et autres travailleurs de Ground Zero, ont été exposés à un nuage de poussière toxique qui est tombé comme une couverture épaisse et fantomatique avec des cendres, puis suspendu. suspendu au sol. l’air pendant plus de trois mois.

Le panache de poussière du World Trade Center, ou poussière du WTC, consistait en un mélange dangereux de poussière et de particules de ciment, d’amiante et d’une classe de produits chimiques appelés polluants organiques persistants. Ceux-ci comprennent les dioxines cancérigènes et les hydrocarbures polyaromatiques, ou HAP, qui sont des sous-produits de la combustion de carburant.

La poussière contenait également des métaux lourds connus pour être toxiques pour le corps et le cerveau humains, comme le plomb, qui est utilisé dans la fabrication de câbles électriques flexibles, et le mercure, qui se trouve dans les robinets à flotteur, les interrupteurs et les lampes fluorescentes. La poussière contenait également du cadmium, un cancérogène toxique pour les reins utilisé dans la fabrication de batteries électriques et de pigments de peinture.

Les biphényles polychlorés, des produits chimiques synthétiques utilisés dans les transformateurs électriques, faisaient également partie de la soupe toxique. Les BPC sont connus pour être cancérigènes, toxiques pour le système nerveux et nocifs pour le système reproducteur. Mais ils sont devenus encore plus dommageables lorsqu’ils ont été incinérés à des températures élevées en brûlant du kérosène, puis transportés en particules très fines.

La poussière du WTC était composée à la fois de “grosses” particules et de très petites particules fines et ultrafines. Ces particules particulièrement petites sont connues pour être hautement toxiques, en particulier pour le système nerveux, car elles peuvent voyager directement à travers la cavité nasale jusqu’au cerveau.

11 septembre

Certains secouristes portaient des respirateurs mais inhalaient toujours de la poussière tout en retirant les débris sur le site de l’effondrement du World Trade Center.

De nombreux premiers intervenants et autres personnes directement exposées à la poussière ont développé une toux sévère et persistante qui a duré en moyenne un mois. Ils ont été traités à l’hôpital Mount Sinai et ont reçu des soins à la clinique de médecine du travail, un centre bien connu pour les maladies liées au travail.

Je suis un médecin spécialisé en médecine du travail qui a commencé à travailler directement avec les survivants du 11 septembre en tant que directeur du centre de données du programme de santé du WTC à Mount Sinai à partir de 2012. Ce programme recueille des données, en plus de surveiller et de surveiller la santé publique. des travailleurs de sauvetage et de récupération du WTC. Après huit ans dans ce rôle, j’ai déménagé à la Florida International University à Miami, où je prévois de continuer à travailler avec les intervenants du 11 septembre qui déménageront en Floride lorsqu’ils atteindront l’âge de la retraite.

Des maladies aiguës aux maladies chroniques

Après les problèmes de santé « aigus » initiaux rencontrés par les intervenants du 11 septembre, ils ont rapidement commencé à connaître une vague de maladies chroniques qui continuent de les affliger 20 ans plus tard. La toux persistante a cédé la place à des maladies respiratoires telles que l’asthme, la bronchopneumopathie chronique obstructive (BPCO) et des maladies des voies respiratoires supérieures telles que la rhinosinusite chronique, la laryngite et la rhinopharyngite.

La litanie de maladies respiratoires expose également nombre d’entre eux à un risque de reflux gastro-œsophagien (RGO), qui survient à un taux plus élevé chez les survivants du WTC que dans la population générale. Cette condition survient lorsque les acides gastriques remontent dans l’œsophage, ou tube alimentaire, qui relie l’estomac à la gorge. À la suite de troubles respiratoires ou digestifs, bon nombre de ces survivants souffrent également d’apnée du sommeil, ce qui nécessite des traitements supplémentaires.

Pour aggraver encore la tragédie, environ huit ans après les attentats, le cancer a commencé à apparaître chez les survivants du 11 septembre. Celles-ci comprennent les tumeurs du sang et des tissus lymphoïdes telles que le lymphome, le myélome et la leucémie, qui sont connues pour affecter les travailleurs exposés à des agents cancérigènes sur le lieu de travail. Mais les survivants souffrent également d’autres types de cancer, notamment du sein, de la tête et du cou, de la prostate, du poumon et de la thyroïde.

Certains ont également développé un mésothéliome, une forme agressive de cancer liée à l’exposition à l’amiante. L’amiante a été utilisé dans la construction initiale de la tour nord jusqu’à ce que la sensibilisation du public et une sensibilisation accrue à ses risques pour la santé arrêtent son utilisation.

Et le traumatisme psychologique vécu par les survivants du 11 septembre a laissé de nombreux problèmes de santé mentale persistants. Une étude publiée en 2020 a révélé que sur plus de 16 000 intervenants du WTC pour lesquels des données ont été recueillies, près de la moitié ont signalé un besoin de soins de santé mentale et 20 % des personnes directement touchées ont développé un trouble de stress post-traumatique.

Beaucoup m’ont dit que leur contact avec des parties du corps humain ou la scène de la mort et les jours tragiques qui ont suivi ont laissé une marque permanente sur leur vie. Ils sont incapables d’oublier les images et beaucoup d’entre eux souffrent de troubles de l’humeur, ainsi que de déficiences cognitives et d’autres problèmes de comportement, y compris des troubles liés à l’utilisation de substances.

Une génération vieillissante de survivants

Aujourd’hui, 20 ans plus tard, ces survivants font face à un nouveau défi alors qu’ils vieillissent et se dirigent vers la retraite, une transition de vie difficile qui peut parfois entraîner une détérioration de leur santé mentale. Avant la retraite, le rythme quotidien des activités de travail et un horaire fixe aident souvent à garder l’esprit occupé. Mais la retraite peut parfois laisser un vide, un vide qui, pour les survivants du 11 septembre, est souvent rempli de souvenirs indésirables des bruits, des odeurs, de la peur et du désespoir de cette terrible journée et des jours qui ont suivi. De nombreux survivants m’ont dit qu’ils ne voulaient pas retourner à Manhattan, et encore moins au WTC.

Le vieillissement peut également entraîner des oublis et d’autres défis cognitifs. Mais des études montrent que ces processus naturels sont accélérés et plus graves chez les survivants du 11 septembre, à l’instar de l’expérience des vétérans des zones de guerre. C’est une tendance inquiétante, mais d’autant plus qu’un nombre croissant de recherches, y compris notre propre étude préliminaire, trouve des liens entre le déclin cognitif chez les personnes ayant répondu au 11 septembre et la démence. Un article récent du Washington Post a détaillé comment les survivants du 11 septembre connaissent ces conditions de type démence dans la cinquantaine, bien plus tôt que la normale.

11 septembre

A quelques pâtés de maisons des tours du World Trade Center, voisins et proches se laissent des messages dans la poussière qui recouvre toutes les surfaces après le passage dans les rues du nuage de débris des tours effondrées.

La pandémie de COVID-19 a également touché ceux qui ont déjà souffert le 11 septembre. Les personnes atteintes de maladies préexistantes ont été beaucoup plus à risque pendant la pandémie. Sans surprise, une étude récente a révélé une incidence plus élevée de COVID-19 chez les intervenants du WTC de janvier à août 2020.

Hommage aux rescapés du 11 septembre

Les risques pour la santé posés par l’exposition directe à la poussière piquante étaient sous-estimés à l’époque et mal compris. L’équipement de protection individuelle approprié, comme les demi-masques respiratoires P100, n’était pas disponible à ce moment-là.

Mais maintenant, 20 ans plus tard, nous en savons beaucoup plus sur les risques et nous avons beaucoup plus accès à des équipements de protection qui peuvent assurer la sécurité des équipes d’intervention et de récupération en cas de catastrophe. Pourtant, je vois trop souvent que nous n’avons pas appris et appliqué ces leçons.

Par exemple, immédiatement après l’effondrement d’un immeuble en copropriété près de Miami Beach en juin, il a fallu des jours avant que les demi-masques respiratoires P100 ne soient entièrement disponibles et obligatoires pour les premiers intervenants. D’autres exemples dans le monde sont encore pires : un an après l’explosion de Beyrouth en août 2020, très peu de mesures ont été prises pour enquêter et gérer les conséquences sur la santé physique et mentale des premiers intervenants et de la communauté touchée.

Une situation tout aussi désastreuse se produit au lendemain d’un incendie chimique de juillet 2021 à Durban, en Afrique du Sud.

L’application des leçons tirées du 11 septembre est un moyen extrêmement important d’honorer les victimes et les hommes et femmes courageux qui ont participé aux efforts désespérés de sauvetage et de rétablissement en ces jours terribles.

roberto lucchini est professeur de sciences de la santé au travail et de l’environnement à la Florida International University.

Cet article est republié de La conversation sous licence Creative Commons. vous pouvez trouver le Article original ici.