Comment fonctionnent les terrains d’essais automobiles | Comment les choses fonctionnent

Galerie d'images : Les terrains d'essai de voitures conceptuelles donnent à General Motors l'espace dont il a besoin pour tester (en privé) des véhicules expérimentaux, comme ce véhicule à turbine à gaz de 1954, le XP-21 Firebird.  Voir plus de photos de concept-cars.

Il y a de fortes chances que vous conduisiez (ou au moins dans) une voiture tous les jours. Peut-être que vous avez une famille qui conduit cette voiture avec vous. Et il y a de fortes chances que vous fassiez confiance à cette voiture pour vous protéger, vous et votre famille. Même dans des conditions de conduite inhabituelles – conditions météorologiques étranges, vitesses élevées, routes cahoteuses, accidents – vous vous attendez à ce que votre voiture réagisse bien et vous protège, vous et vos proches. Après tout, le constructeur a annoncé que la voiture avait certaines capacités et qu’elle pouvait être conduite en toute sécurité.

Mais comment le fabricant sait-il exactement? Comment les gens qui ont construit votre voiture savent-ils exactement quelles conditions elle peut supporter ? L’ont-ils conduit dans toutes les conditions routières possibles dans toutes les conditions possibles juste pour être sûr?

Eh bien, ils l’ont fait. Avant qu’une voiture ne soit mise sur le marché, elle doit être testée dans des conditions extrêmes pour s’assurer qu’il n’y a pas de défauts de fabrication ou de conception qui pourraient rendre la voiture dangereuse ou se comporter de manière imprévisible. Bien sûr, nous entendons parfois parler d’une voiture rappelée en raison d’une panne inattendue, comme une accélération soudaine ou une explosion à l’impact, mais ces choses sont assez rares. La plupart des voitures se comportent exactement comme elles le devraient, du moins la plupart du temps.

Où les constructeurs testent-ils leurs voitures pour s’assurer qu’elles fonctionnent comme annoncé ? Presque tous les grands constructeurs automobiles ont un terrain d’essai de voitures, un endroit où ils peuvent tester et tester des voitures, les testant rigoureusement dans des conditions extrêmes et variables à différentes vitesses et avec des charges de passagers variables. Ces laboratoires vivants ont une longue histoire, remontant à plus d’un siècle. Certains des épisodes les plus colorés de l’histoire de l’automobile se sont déroulés sur ces bancs d’essai de technologie automobile, mais la plupart d’entre nous ne le sauront jamais.

Alors, où se trouvent exactement ces terrains d’essai et que font les constructeurs automobiles là-bas ? Ce n’est pas exactement un secret. Néanmoins, la plupart des fabricants ne font pas tout leur possible pour informer les gens de ce qui se passe dans leurs propres installations de test. Volkswagen aime même penser que sa piste d’essai est un secret (mais nous savons mieux). Dans le reste de cet article, nous examinerons l’histoire des sites de test de voitures et ce que les entreprises de GM à Fiat y font.

Histoire des terrains d’essais automobiles

La nouvelle Iso Grifo A3 lors des essais à l'Aerautodromo de Modène, 1964.

Jusque dans les années 1920, les tests de voitures étaient effectués au même endroit que la plupart des conducteurs – dans les rues de la ville et sur les routes de campagne. Mais à mesure que la voiture devenait un mode de transport de plus en plus important et que les routes devenaient encombrées de voitures, cela n’était plus faisable. Il était trop dangereux de tester des voitures dans des lieux publics. De plus, les constructeurs automobiles sont devenus réticents à montrer au public leurs voitures alors qu’elles étaient encore en phase de test. Les concurrents peuvent avoir une chance de voler des secrets commerciaux ou les journalistes peuvent voir de plus près les futurs modèles.

En 1924, General Motors a ouvert le Milford Proving Grounds dans ce qui était alors une partie assez isolée du Michigan. C’était le premier terrain d’essais dédié aux voitures au monde. Le site d’origine consistait en une boucle de gravier d’un peu moins de 6,4 kilomètres de circonférence, plus une ligne droite. L’ensemble de l’installation ne faisait que 4,6 kilomètres carrés et un seul employé travaillait à plein temps sur le site d’essai. Il s’appelait Ruggles Simcock. Il était l’inspecteur de maintenance de l’établissement.

En 1928, GM a imprimé une brochure sur le terrain d’essai de Milford indiquant clairement la logique sous-jacente : “Aucune autre industrie n’a progressé aussi rapidement avec si peu de faits de base – des faits nécessaires si l’automobile doit être de plus en plus utilisée. Si elle veut continuer ses progrès, elle a besoin d’en savoir plus sur le matériau utilisé, l’économie de la conception et ce qui se passe lorsque la voiture est utilisée kilomètre après kilomètre sur la route entre les mains de Pour découvrir ces faits, General Motors a décidé il y a cinq ans de mettre en place un terrain d’essai et en faire l’entreprise la plus complète au monde.” [source: GM Heritage Center].

Cette justification n’a pas échappé aux autres constructeurs automobiles. En 1925, Ford a ouvert sa propre installation d’essai à Dearborn, Michigan, et la même année, Packard a construit une installation d’essai à Shelby Township, Michigan. Au milieu des années 1920, le Michigan rural était un foyer de pistes d’essais automobiles.

Aujourd’hui, presque tous les constructeurs automobiles disposent d’au moins un terrain d’essai de ce type et certains en ont plusieurs. Nissan en a un dans la préfecture de Tochigi, au Japon. Chrysler en a un à Yucca, en Arizona, qu’il a acheté à la Ford Motor Company en 2007, et un autre à Chelsea, au Michigan. Et qu’est-il arrivé au Milford Proving Grounds de GM au fil des ans ? Il a grandi. Il couvre maintenant 4 000 acres et compte 132 milles (212,4 kilomètres) de routes. Il existe plusieurs pistes, sous toutes les formes, des lignes droites aux boucles. Il existe également une zone de test de la dynamique des véhicules (VDTA) connue sous le nom de Black Lake, un toit noir de 67 acres où les voitures peuvent être conduites à des vitesses maximales et testées dans diverses conditions de surface. Malheureusement, le Michigan rural n’est plus aussi rural qu’avant, et GM a régulièrement envisagé de vendre le site, qui est maintenant entouré de développements modernes. Bien que cela signifierait la perte d’une installation historique, GM peut s’en passer. La société dispose de terrains d’essai supplémentaires en Arizona, au Mexique, au Brésil, en Australie, en Angleterre, au Brésil et en Allemagne. Et il existe de nombreux centres de test de voitures indépendants désireux de rattraper leur retard.

Alors, à quoi ressemblent ces installations de test ? Sur la page suivante, nous allons jeter un coup d’œil à un terrain d’essai de voiture typique et parler de ce qui s’y passe.

Visite d’un terrain d’essai automobile

Des mannequins de test de collision sont exposés au nouveau centre de test de collision de 10 millions de dollars de General Motors à Milford, dans le Michigan.  GM a annoncé que les airbags anti-retournement seront de série sur tous ses véhicules d'ici 2012.

Un terrain d’essai automobile typique ressemble à une combinaison d’une base militaire et d’un parc d’attractions. Depuis les airs, une installation comme le Milford Proving Ground de GM se compose de boucles et de torsions, de lignes droites et de cercles, comme s’il s’agissait d’un quartier conçu par un urbaniste ivre. Mais ne nous croyez pas sur parole. Vérifiez-le par vous-même sur Google Maps. Cette grosse masse noire dans le coin supérieur droit est l’installation d’essais dynamiques des véhicules de Black Lake de GM, qui ressemble exactement à son homonyme – un lac d’asphalte noir de jais. De près, il peut sembler presque aussi humide qu’un lac. Les gicleurs sont utilisés pour drainer la surface afin de tester le comportement du véhicule sur des surfaces lisses à faible frottement.

C’est l’endroit où aller si vous voulez voir des voitures testées jusqu’à la destruction. (Les véhicules d’essai sont retirés du service s’ils deviennent trop fatigués pour conduire.) C’est aussi l’endroit où il faut être si vous voulez conduire ainsi que les testeurs de voitures. Les instructeurs de GM enseignent des techniques de conduite avancées à l’établissement, où vous pouvez apprendre à reprendre le contrôle d’un dérapage incontrôlable ou à faire face à un éclatement de pneu inattendu. Un parcours d’obstacles présente à peu près tous les dangers auxquels une voiture est susceptible de faire face, de tout ce qui s’apparente à une utilisation normale, jusqu’aux collines, une carrière de gravier et un faux chemin de fer traversant le chemin du conducteur.

Plusieurs pistes d’essai sont disponibles. Il y a la piste ovale, la piste circulaire, la ligne droite nord/sud et la ligne droite est/ouest, qui ressemblent toutes exactement à leur homonyme. La piste Seven Sister est courte mais comporte sept virages, testant la capacité d’une voiture à négocier des virages serrés sans devenir incontrôlable ou dériver hors de la voie.

Il existe plusieurs installations de test dédiées. Le laboratoire de sécurité et de résistance aux chocs des véhicules (VSCL) demande à GM de tester le capotage des voitures et l’efficacité des airbags. Dans un test, des voitures descendent une rampe en tire-bouchon, font un flip dans les airs et tombent. (N’essayez pas cela à la maison.) Cependant, les tests impliquent généralement d’écraser des voitures contre des murs solides à grande vitesse. Inutile de dire que c’est là que traînent les mannequins de crash-test, dont un qui simule spécifiquement une femme enceinte. Son nom est la version 2B de l’appareil de mesure anthropomorphe maternel – ou simplement MAMA2B.

Cependant, n’allez pas au Milford Proving Grounds pour apercevoir les prochaines voitures GM. Les véhicules sont souvent délibérément déguisés, enveloppés de plastique ou avec des masques à l’avant afin que leurs lignes ne soient pas visibles. Cela empêche les paparazzi de la presse automobile (ou simplement les curieux des boîtes de vitesses) de prendre des photos des voitures avant que GM ne les annonce officiellement.

Le GM Milford Proving Grounds n’est bien sûr qu’un des nombreux terrains d’essai de ce type aux États-Unis et dans le monde. La plupart des autres, cependant, ont des équipements, des pistes et des installations similaires, avec des variantes. Par exemple, le centre d’essais de Volkswagen à Ehra Lessien, en Allemagne, a une piste rectiligne si longue que si vous la regardez d’un côté à l’autre, elle semble disparaître à l’horizon. Volkswagen aime prétendre que son terrain d’essai est un secret, mais vous pouvez le voir depuis les airs via le Web. La piste du Circuito di Balocco de Fiat à Balocco, en Italie, a été conçue pour tester les Alfa Romeo, mais elle est désormais ouverte à d’autres constructeurs automobiles avec des véhicules à tester et peut également être utilisée pour la course automobile.

Ce terrain d’essai abrite certaines des actions automobiles les plus folles au monde. Mais tout est fait au nom de rendre les voitures plus sûres et plus sûres pour les gens ordinaires.

Suivez les liens sur la page suivante pour en savoir plus sur la sécurité des véhicules et d’autres sujets connexes.

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Plus de bons liens

  • Terrains d’essai de General Motors
  • Le rapport GM : Milford Proving Grounds
  • Les terrains d’essai de Milford
  • Terrain d’essai Packard

sources

  • toutpar. “Les terrains d’essai de Chrysler en Arizona, nouveaux et anciens.” (10 mars 2011) http://www.allpar.com/corporate/arizona-proving-grounds.html
  • Technologie d’essai automobile internationale. “Répertoire de terrain d’essai.” (10 mars 2011) http://www.automotivetestingtechnologyinternational.com/proving_directory.php
  • Centre du patrimoine GM. “1924, mise à l’épreuve des voitures.” (10 mars 2011) http://history.gmheritagecenter.com/wiki/index.php/1924,_Putting_the_Cars_to_the_Test
  • Hoffmann, Gerrit. “Comment une voiture est testée en cas de collision.” (10 mars 2011) http://autos.aol.com/article/how-crash-tests-work/
  • Vues satellites. “Ehra Lessien piste d’essai secrète de Volkswagen, Niedersachsen, Allemagne.” (10 mars 2011) http://www.satellitesights.com/satelliteimage/Ehra-Lessien_Secret_Volkswagen_Test_Track_Niedersachsen_Germany
  • Snap Bouleversé. “Les terrains d’essai de Milford.” (10 mars 2011) http://www.snapoversteer.com/?p=494