Comment la religion et les préjugés anti-réglementaires ont créé une industrie des suppléments de 36 milliards de dollars | comment les choses fonctionnent

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Plus de la moitié des Américains prennent régulièrement des suppléments. Frank Bienewald/Getty Images

Passez du temps à regarder la télévision ou à naviguer sur les réseaux sociaux et vous verrez inévitablement des publicités pour des pilules, des poudres et des potions qui promettent de développer vos muscles, de perdre de la graisse corporelle, d’améliorer votre concentration et de ressusciter votre jeunesse.

La plupart d’entre nous les ont utilisés. Au dernier décompte, le National Center for Health Statistics a constaté que plus de 50% de tous les adultes aux États-Unis ont utilisé un supplément au cours des 30 derniers jours. Le centre a utilisé des données de 2017 et 2018, mais des enquêtes plus récentes suggèrent que ce chiffre est plus proche de 70 %.

À l’échelle mondiale, l’industrie des suppléments nutritionnels valait plus de 140 milliards de dollars en 2020. Aux États-Unis seulement, ce chiffre est estimé à environ 36 milliards de dollars, malgré les preuves que la plupart de ces suppléments ne fonctionnent pas.

Comment les produits aux avantages douteux et aux prix élevés sont-ils devenus si courants ? Les compléments alimentaires ne sont pas un phénomène nouveau. Leur histoire remonte à au moins 150 ans et ils ont pu prospérer aux États-Unis grâce à de fausses promesses, des adhérents fanatiques et une réglementation faible.

Nourrir l’appétit pour les alternatives

Compte tenu des affirmations farfelues qui peuvent orner les étiquettes des suppléments, il n’est peut-être pas surprenant que certains des premiers amateurs de suppléments aient été des personnalités religieuses. Ses suppléments n’étaient pas des pilules, mais des alternatives alimentaires.

Sylvester Graham, né en 1794, était un ministre presbytérien américain qui prêchait le salut par un régime végétarien.

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Les biscuits Graham, fabriqués à partir de farine de blé grossier, ont été introduits comme une alternative saine au pain traditionnel.

Une partie de l’enseignement de Graham portait sur la tempérance et les aliments complets. Les partisans de Graham ont fabriqué et commercialisé le pain, les craquelins et la farine de Graham avec la promesse que ces produits favoriseraient une vie juste et le salut éternel.

Bien que Graham n’ait pas officiellement approuvé ces produits, son successeur spirituel, le Dr John Harvey Kellogg, était un défenseur enthousiaste de la gamme de nouveaux aliments de sa famille. Médecin, inventeur et homme d’affaires à la fois, Kellogg a dirigé son propre centre de santé du Michigan, le Battle Creek Sanitarium, à la fin du XIXe et au début du XXe siècle. Bien qu’il n’ait pas créé les cornflakes – c’était son frère, Will – Kellogg était en charge de la commercialisation des farines, des substituts de protéines, du granola et du beurre de cacahuète. Comme les produits Graham’s, les aliments Kellogg’s étaient liés à une meilleure santé et vertu.

Les biscuits Graham et le granola peuvent sembler relativement bénins par rapport à certains produits de santé et de bien-être vendus aujourd’hui, comme les thés détox et les eaux enrichies en vitamines. Cependant, ils ont joué un rôle important dans la promotion du message toujours puissant qui sous-tend la plupart des suppléments que nous voyons aujourd’hui : ce produit améliorera votre santé et votre vie.

Les suppléments de fitness font fureur

Lorsque j’enseigne ce sujet aux étudiants, je raconte une découverte faite par les historiens John Fair et Daniel Hall lorsqu’ils faisaient des recherches sur l’histoire des poudres de protéines.

Dans les années 1940, le nutritionniste américain Paul Bragg a contacté le fabricant de poids Bob Hoffman.

À l’époque, Hoffman gagnait une petite fortune en vendant son équipement d’entraînement York Barbell à travers les États-Unis. Entre-temps, Bragg s’était fermement établi comme un expert de premier plan en matière de nutrition alternative. Sentant un partenariat potentiellement lucratif, Bragg a écrit à Hoffman avec une idée.

Dans la lettre, Bragg a parlé à Hoffman du défaut fondamental de son entreprise de York : ses produits étaient durables. Si quelqu’un achetait un ensemble de poids dans les années 1930, il y a de fortes chances qu’il puisse encore l’utiliser dans les années 1950. Bragg recommandait de vendre des suppléments nutritionnels, qui devraient être remplacés toutes les deux semaines ou tous les mois.

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Le Dr Paul Bragg considérait les suppléments comme une aubaine financière car ils devaient toujours être réapprovisionnés.

Hoffman a décidé de cesser de s’associer à Bragg, mais a rapidement reconnu le potentiel de l’idée. Dans les années 1950, le nutritionniste et entraîneur de musculation Irving Johnson a commencé à vendre des suppléments de protéines dans le magazine Hoffman’s Strength & Health. Fabriquée à partir de soja, la poudre “Hi Protein” de Johnson a été un énorme succès.

En moins d’un an, Hoffman a retiré Johnson de son magazine et a commencé à vendre sa propre poudre “Hi-Proteen”. Les suppléments protéiques, en tant qu’industrie, ont grandi en taille et en portée. Les produits à base de protéines de soja ont finalement été remplacés par des poudres de protéines de lait dans les années 1960. À la fin des années 1990, plusieurs autres dérivés existaient, allant des protéines de pois aux poudres de collagène.

La taille et la portée des autres offres ont augmenté au fil du temps. Les suppléments de vitamines et de minéraux sont devenus populaires dans les années 1950. Les boissons énergisantes et les boosters d’énergie tels que la créatine ont commencé à être vendus à la fin des années 1980 et au début des années 1990. Les prohormones, qui étaient censées développer les muscles et ont finalement été interdites, ont été introduites au début des années 2000. Chaque décennie, les bénéfices montaient en flèche, tout comme la créativité dans les produits de marque.

Les promesses extravagantes étaient monnaie courante. Les fabricants de vitamines promettaient des produits anticancéreux, les poudres de protéines annonçaient des effets de type stéroïde, tandis que les suppléments de pré-entraînement, souvent mélangés à des méthamphétamines, offraient une énergie illimitée.

Les autorités gouvernementales n’ont pas fait grand-chose pour les arrêter.

La FDA s’agite

Ce n’était pas faute d’avoir essayé. L’industrie des suppléments et les autorités fédérales ont longtemps joué au chat et à la souris.

Lorsque Hoffman et d’autres ont commencé à vendre des suppléments, ils étaient techniquement soumis aux politiques de la Food and Drug Administration. Mais au cours des années 1950, la FDA n’était pas bien équipée pour réglementer les suppléments nutritionnels. Cependant, certaines des allégations farfelues et des pratiques non hygiéniques des fabricants ont commencé à attirer l’attention de l’organisme de réglementation, qui a rapidement cherché plus de contrôle.

Dans les années 1960, Hoffman, qui affirmait régulièrement que ses produits ajoutaient des kilos de muscle en peu de temps, est devenu la cible de la FDA. Le secret de leur poudre Hi-Proteen ? Une grande cuve de mélange dans laquelle il a mélangé la poudre de chocolat Hershey avec la poudre de protéines de soja à l’aide d’une palette.

Hoffman a été régulièrement censuré mais n’a jamais cessé. Au cours des années 1960 et 1970, la FDA s’est régulièrement heurtée aux fabricants au sujet de leurs méthodes de production laxistes et de leurs affirmations incrédules.

Le problème était que la FDA n’a jamais été en mesure de réglementer complètement l’industrie.

De 1968 à 1970, le Congrès a tenu plusieurs audiences publiques sur les plans de la FDA pour réglementer les suppléments. Les législateurs, les associations professionnelles de suppléments, les fabricants et les citoyens ont discuté des restrictions et des interdictions sur certains produits, notamment en rendant illégale la vente de suppléments contenant des nutriments dépassant 150 % de l’apport quotidien recommandé.

Les protestations publiques et privées ont stoppé net ces projets. La FDA a été forcée de s’engager dans une réglementation allégée. En 1975, une décision de justice a autorisé la publicité des suppléments comme étant naturels. Un an plus tard, le Rogers Proximity Act interdisait à la FDA d’imposer des limites sur les quantités de vitamines et de minéraux dans les suppléments.

La FDA a conservé le droit de faire des allégations non fondées ou trompeuses, mais cela n’a guère ralenti l’industrie. Le nombre de produits a continué de croître.

Bref, il devenait impossible de contrôler ce qui se passait dans les produits. Cela explique également pourquoi tant de suppléments incluent une note indiquant qu’ils ne sont pas approuvés ou approuvés par la FDA.

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La classification des suppléments comme aliments a permis aux fabricants de contourner les réglementations strictes de la FDA appliquées aux médicaments.

Au début des années 1990, la FDA a repris ses efforts pour réglementer l’industrie des suppléments. En particulier, l’agence voulait augmenter ses propres pouvoirs d’application tout en rendant illégale la publicité d’allégations thérapeutiques sur les étiquettes des suppléments. Une fois de plus, le lobbying privé et le tollé public ont dilué les pouvoirs de l’agence.

En 1994, le Congrès a adopté le Dietary Supplement Health Education Act, qui a complètement changé le paysage nutritionnel. Les suppléments étaient désormais classés comme des aliments, et non comme des médicaments ou des additifs alimentaires. En classant les suppléments comme des aliments et non comme des médicaments, la loi a réduit la charge de la preuve sur les affirmations du fabricant.

La législation a également élargi les produits pouvant être classés comme suppléments et donc non soumis à la compétence de la FDA.

Aujourd’hui, les producteurs ont la responsabilité d’autoréglementer leurs produits potentiellement nocifs. Cela expose les producteurs à des poursuites, mais cela peut être un processus long et fastidieux pour les consommateurs. En effet, les suppléments sont commercialisés avant d’avoir subi des tests approfondis. Ainsi, de nombreux produits sont vendus alors qu’ils contiennent des substances interdites.

Une seule promesse enveloppée dans une pilule

Depuis le milieu du XXe siècle, les suppléments nutritionnels ont été promus de diverses manières aux États-Unis. Mais reconnaissant les différences de produit, de goût et de prix, ils ont généralement été commercialisés sur une seule promesse : ce produit vous rendra la vie meilleure.

Que cela soit vrai ou non pour le produit individuel (certains suppléments fonctionnent, en fait, la créatine étant un exemple), cela est devenu problématique à un niveau plus large. Les agences fédérales aux États-Unis ont été continuellement empêchées de surveiller correctement le marché. Le lobbying privé et le tollé général suscité par la volonté du gouvernement de “prendre vos vitamines” ont encouragé les mauvaises pratiques et les messages dangereux.

Une étude de 2018 a révélé 776 cas d’ingrédients pharmaceutiques non approuvés ajoutés à des suppléments aux États-Unis entre 2007 et 2016. Bon nombre de ces ajouts étaient relativement inoffensifs. Mais divers ingrédients, des composés stéroïdiens aux médicaments interdits de perte de poids, ne l’étaient pas.

Les suppléments peuvent promettre beaucoup. Mais en réalité, la plupart d’entre eux sont des articles de foi.

Conor Hefferman est professeur adjoint de culture physique et d’études sportives à l’Université du Texas à Austin.

Cet article est republié de La conversation sous licence Creative Commons. Vous pouvez retrouver l’article original. ici.