Les calculs rénaux sont insupportables, mais l’origine de la douleur est surprenante | comment les choses fonctionnent

femme en urgence

Jusqu’à un Américain sur 10 aura des calculs rénaux, et beaucoup d’entre eux se retrouveront aux urgences dans une douleur atroce. Vicki Smith/Getty Images

Mark Byrd avait 38 ans lorsqu’il a eu ses premiers calculs rénaux alors qu’il vivait à Miami. La douleur a commencé dans son dos, comme s’il avait une hernie discale. Byrd était habitué aux maux de dos, alors il a essayé sa routine standard d’étirements, de yoga et de visites fréquentes chez le chiropraticien. Mais rien n’a aidé.

Puis un jour, il était assis sur sa chaise de bureau quand il a eu l’impression que quelqu’un se faufilait derrière lui et le poignardait dans le dos avec un couteau Bowie.

“La douleur vous coupe le souffle”, déclare Byrd, aujourd’hui âgé de 48 ans et vétéran de deux épisodes atroces de calculs rénaux. “Tu es plié en deux et tu penses, ‘Oh mon Dieu, je dois aller à l’hôpital en ce moment.'”

Que sont les calculs rénaux ?

Chaque année, un demi-million de personnes comme Byrd se rendent aux urgences aux États-Unis avec des calculs rénaux, et environ un Américain sur 10 aura un calcul rénal à un moment donné de sa vie.

Vous avez deux reins, et leur tâche principale est de filtrer les déchets de votre sang. Normalement, ces déchets sont éliminés du rein sous forme d’urine. Vos reins filtrent 50 gallons (189 litres) de sang toutes les 24 heures et éliminent environ 64 onces (1,9 litre) de déchets.

Dans certains cas, cependant, il y a un excès de déchets dans le sang qui ne sont pas éliminés par les reins. Ces déchets restants peuvent former de minuscules cristaux qui s’agglutinent au fil du temps pour former des “roches” de plus en plus grosses. Les calculs d’oxalate de calcium sont les plus courants, mais il en existe également d’autres, tels que l’acide urique, la struvite et la cystine.

Le vrai problème commence lorsqu’une de ces pierres quitte le rein et pénètre dans l’uretère, un tube étroit qui transporte l’urine du rein à la vessie. C’est alors que vous pouvez avoir l’impression d’avoir été poignardé dans le dos.

calculs rénaux

La douleur des calculs rénaux survient lorsqu’ils quittent le rein et bloquent l’uretère. Cela provoque une accumulation d’urine derrière eux, étirant l’uretère et d’autres tissus comme un ballon.

Pourquoi les calculs rénaux sont-ils si douloureux ?

La douleur est quelque peu difficile à quantifier, mais l’inconfort lié au passage d’un calcul rénal est couramment comparé à l’accouchement. Ou pire. Mais si vous pensiez que la douleur atroce des calculs rénaux était causée par un groupe irrégulier de cristaux passant lentement dans vos voies urinaires, vous vous trompez.

“La croyance commune est que la pierre elle-même cause la douleur”, déclare le Dr Timothy Averch, spécialiste des calculs rénaux chez Prisma Health Urology à Columbia, en Caroline du Sud. “Les patients diront souvent : ‘Vous devez avoir beaucoup de bords rugueux ou de pointes, car celui-ci fait très mal.’ Ou c’est trop gros et c’est ce qui fait si mal. Cela n’a en fait rien à voir avec la douleur.”

Si ce n’est pas la pierre, qu’est-ce qui cause cette douleur lancinante ? Si un calcul rénal est assez gros, il se coincera dans le passage étroit de l’uretère, provoquant une accumulation d’urine derrière lui. N’ayant nulle part où aller, l’urine exerce une pression croissante sur l’uretère et le rein rétrécis, provoquant l’étirement des tissus comme un ballon.

“Et cet étirement est ce qui déclenche la douleur que les gens ressentent lorsqu’ils ont des calculs rénaux”, explique Averch. “D’abord, vous le sentez dans le dos, puis il peut rayonner autour du devant et dans l’aine. C’est assez atroce pour la plupart.”

Le corps a toutes sortes de nerfs pour ressentir des choses comme le toucher et la température. Les nerfs des reins et de l’uretère sentent la distension ou la dilatation, explique Averch, tout comme les intestins, la vessie et les intestins. Un intestin bloqué est également très douloureux, mais les calculs rénaux sont beaucoup plus fréquents.

L’inconfort causé par les calculs rénaux est décrit comme une “colique” car il se présente par vagues, explique Averch. En effet, l’uretère utilise le péristaltisme (mouvements musculaires ondulatoires involontaires) pour déplacer l’urine du rein vers la vessie en paquets ou en grappes. Si la voie est bloquée, la pression augmente à chaque compression involontaire de l’uretère. Et aussi la douleur.

calculs rénaux

Les symptômes des calculs rénaux varient, mais peuvent aller de la fièvre et des vomissements à des douleurs lancinantes dans l’abdomen et le dos.

Ça fait pas mal aussi de passer une pierre ?

Chez les femmes comme chez les hommes, l’urine quitte la vessie par l’urètre et finit par sortir du corps. Une autre idée fausse courante, dit Averch, est que la partie la plus douloureuse d’avoir un calcul rénal est de le faire passer par l’urètre. Et c’est sans aucun doute la partie que les patients masculins d’Averch craignent le plus.

Mais ces craintes sont en grande partie infondées, dit Averch.

“L’urètre, chez les hommes et les femmes, est beaucoup plus large que l’uretère, presque deux fois plus grand”, explique Averch. “Les patients me disent souvent : ‘Oh, je saurai quand j’urinerai’. Souvent, ce n’est vraiment pas le cas.”

Byrd, pour sa part, n’est pas d’accord. Même si ses calculs rénaux ont été “explosés” en interne avec des ondes de choc pour les briser en particules plus petites, les plus gros fragments étaient toujours de la taille d’un BB. Byrd dit que c’était comme uriner “des éclats de verre”.

L’une des nombreuses surprises désagréables de l’épreuve de Byrd a été qu’un stent a dû être inséré dans son uretère pour ouvrir le passage du rein à la vessie, et le stent est resté en place pendant deux longues semaines. Les endoprothèses urétérales sont des tubes en plastique de 10 à 15 pouces (25 à 38 centimètres) qui sont insérés à travers l’urètre dans le rein pour permettre à l’urine de refluer dans la vessie.

Dans le cas de Byrd, et dans de nombreux retraits de calculs rénaux, il a été utilisé pour empêcher l’uretère d’être à nouveau obstrué par une inflammation postopératoire. L’insertion du stent est réalisée sous sédation intense, mais il n’est pas retiré.

“Les infirmières essaient d’utiliser l’élément de surprise”, explique Byrd. “Ils le tirent comme un cordon de lancement.”

maintenant c’est cool

Si un patient est incapable de faire passer un calcul rénal, une intervention chirurgicale est nécessaire. La Federal Drug Administration (FDA) a récemment approuvé un endoscope assisté par robot qui peut retirer en interne les calculs rénaux avec des lasers et aspirer les débris. (Divulgation: Averch était consultant sur la technologie.)