Les cellules T sont des super-héros dans la bataille contre Omicron | comment les choses fonctionnent

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Spiderman, engagé par la ville pour divertir les gens, accueille une femme en fauteuil roulant après avoir reçu une dose du vaccin Pfizer-BioNTech contre le covid-19 à Mexico, le 28 décembre 2021. ALFREDO STAR/AFP via Getty Images

Omicron se répand rapidement dans le monde entier, les experts affirmant que 40 % de la population mondiale sera infectée au cours des deux prochains mois. Cela semble assez alarmant, mais nous ne savons toujours pas vraiment si omicron provoque des maladies plus graves que d’autres variantes inquiétantes. Cependant, jusqu’à présent, les signes sont bons.

Avec la variante généralisée antérieure, delta, il y avait un lien clair entre l’infection et l’hospitalisation, puis, chez certains patients, l’admission aux soins intensifs et le décès. Cela ne semble pas être aussi évident avec omicron. Cependant, le directeur général de l’Organisation mondiale de la santé, Tedros Ghebreyesus, a déclaré le 6 janvier : “Bien que l’omicron semble être moins grave que le delta, en particulier chez les patients vaccinés, cela ne signifie pas qu’il doit être classé comme léger”.

La question est pourquoi pourrait-il être moins sévère que delta ? Y a-t-il des changements apportés à omicron qui en font moins un problème ? Il y a deux aspects à cela. Premièrement, l’omicron semble être moins capable d’infecter les cellules pulmonaires. Il préfère les voies respiratoires supérieures, comme le font d’autres coronavirus qui restent dans le nez et la gorge, comme OC43, l’un des coronavirus qui cause le rhume.

Ceci est cohérent avec les symptômes plus légers causés par l’omicron, qui concernent principalement le nez et la gorge : toux froide et sèche. Ce n’est que lorsque le SRAS-CoV-2 infecte les poumons qu’une maladie grave survient, impliquant des symptômes tels que l’essoufflement, et omicron semble être moins capable de le faire.

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Les symptômes d’Omicron sont principalement le nez qui coule et la toux sèche.

Cependant, il existe un deuxième aspect expliquant pourquoi omicron ne semble pas causer de maladie grave. Et c’est parce qu’un élément clé du système immunitaire, les cellules T, sont très capables de gérer l’omicron.

L’une des premières préoccupations était que l’omicron pourrait en quelque sorte échapper au système immunitaire, et c’est en effet le cas lorsqu’il s’agit d’anticorps. La protéine de pointe à la surface du virus SARS-CoV-2 est une cible clé pour les anticorps. Ils s’accrochent à la pointe et la bouchent efficacement, l’empêchant d’interagir avec les cellules que le virus tente d’infecter et offrant ainsi une protection. Cependant, avec omicron, les parties du pic que les anticorps reconnaissent ont changé, et donc les anticorps sont moins capables de neutraliser le virus.

Cependant, avec les anticorps, la quantité peut l’emporter sur la qualité. Ainsi, même s’ils ne peuvent pas se lier à l’omicron aussi efficacement qu’avec les variantes précédentes, votre système immunitaire, en particulier lorsqu’il est renforcé, peut toujours produire suffisamment d’anticorps pour inonder la protéine de pointe. C’est l’une des raisons pour lesquelles les injections de rappel sont si importantes.

Mais la bonne nouvelle est que nos lymphocytes T peuvent toujours reconnaître et éliminer l’omicron.

Le “T” dans leur nom vient du thymus, un organe de la poitrine où ils mûrissent. Ils fonctionnent différemment des anticorps. Lorsqu’une cellule est infectée par un virus, elle prélève un morceau de la protéine de pointe du virus et l’affiche à sa surface. C’est un peu comme la cellule infectée qui agite un drapeau rouge pour dire qu’elle est infectée. Les cellules T ont des capteurs pour ce drapeau sur leur propre surface. Ils s’attachent à la cellule infectée et la tuent.

Comme une explosion contrôlée

Cela peut sembler dramatique, mais c’est très efficace. Tuer la cellule signifie que le virus est également éliminé. C’est comme une explosion contrôlée. Par conséquent, ce processus peut contrôler le virus et prévenir les maladies graves.

Les anticorps sont comme le plan A : ils empêchent le virus de pénétrer dans les cellules. Les lymphocytes T sont le plan B : si le virus infecte une cellule, ils viennent tuer cette cellule, arrêtant le virus dans son élan. Ils travaillent toujours contre vous parce que les parties de la pointe qui sont placées à la surface de la cellule infectée, les drapeaux rouges, n’ont pas beaucoup changé dans omicron.

Les cellules T de votre corps qui ont été créées pour combattre une ancienne version du pic (présente dans les vaccins) peuvent faire leur travail. Plusieurs études ont montré que les cellules T générées par le vaccin ont conservé leur capacité à combattre l’omicron de cette manière.

Votre système immunitaire a été façonné par des millions d’années d’évolution. Il a toutes sortes d’astuces dans son sac, et heureusement, du moins jusqu’à présent, l’astuce des lymphocytes T résiste à l’omicron. Et comme d’autres parties du système immunitaire, les cellules T peuvent se souvenir du combat et faire encore mieux la prochaine fois que vous êtes infecté. Ils peuvent également résister à de futures variantes. Les lymphocytes T sont une raison d’être optimiste quant au fait que la pandémie sera bientôt derrière nous.

Lucas O’Neil est immunologiste et professeur de biochimie au Trinity College de Dublin.

Cet article est republié de La conversation sous licence Creative Commons. vous pouvez trouver le article original ici.